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为什么儿童似乎不易感染新冠病毒?

May 23, 2020 | 🚀 Fathership

新型冠状病毒的感染者已经超过了2.4万人,至少造成490人死亡。(截至2月5日24时,中国大陆新型冠状病毒确诊病例28018例,死亡病例563例。——编注)但根据现有数据,到目前为止,出现重症的儿童人数似乎相对较少。

“患者年龄中位数在49岁至56岁之间,”根据《美国医学会杂志》(JAMA)周三发表的一份报告称。“儿童病例很少见。”

那么,为什么患病的儿童很少呢?

香港大学的病毒学家裴伟士(Malik Peiris)博士说,“以我的经验,我肯定年轻人也会感染,但他们的症状相对较轻。”他研发出了一种针对这种新型冠状病毒的测试方法。

科学家之所以没有看到更多儿童受感染,是因为“我们没有关于轻症病例的数据”,他说。

“如果这种冠状病毒在世界范围内传播,并且像季节性流感那样传得四处都是,可能我们就会看到更多的例子,”他补充道。

在一个已发表的病例中,有一名10岁的儿童和家人去过疫情暴发中心武汉。在返回深圳后,其他受到感染的家庭成员出现了发烧、咽痛、腹泻和肺炎症状,他们的年龄从36岁到66岁不等。

医生发现,这个孩子有病毒性肺炎的迹象,但没有明显的症状。一些科学家怀疑,这是儿童感染冠状病毒的典型情况。

澳大利亚悉尼新南威尔士大学(University of New South Wales)的流行病学家雷娜·麦金泰尔(Raina MacIntyre)博士一直在研究这种新型冠状病毒的传播,她说,“儿童可能会出现无症状感染,或者是非常轻微的感染,这是肯定的。”

在许多方面,SARS、MERS以及其他冠状病毒的暴发有相似规律。2012年沙特阿拉伯和2015年韩国的MERS疫情共夺走了800多人的生命。大多数被感染的儿童始终未出现症状。

2003年的非典疫情没有儿童死亡,800名死者当中,大多数的年龄在45岁以上,而且男性的风险更大。

在8000多例SARS感染者病例中,疾控中心的研究人员在已发表的报告中识别出135名儿童受到感染。

研究人员发现,12岁以下的儿童入院、输氧或进行其他治疗的可能性要小得多。12岁以上儿童的症状与成人相似。

“我们还不完全清楚这种与年龄有关的严重性增加的原因,”裴伟士说。“但我们现在看到了这一点——非典也一样,现在这一点看得更清楚了。”

病毒只在儿童当中引发轻度感染,而成人则严重得多,这种情况并不罕见。例如,水痘在儿童身上可能基本上无关紧要,但在成年人身上却是灾难性的。

流感的非同寻常之处在于,它与人类一起进化了数千年,每年在全世界感染数百万人。裴伟士指出,尽管每年有成千上万的幼童因为流感入院,但死亡率很低。

成年人可能更易感染,因为他们往往患有其他疾病,如糖尿病、高血压或心脏病,这些疾病削弱了他们抵御感染的能力。

人体的先天免疫力对抵抗病毒至关重要,但随着年龄的增长,特别是中年以后,抵抗力也会出现下降。

“50岁的时候发生了一些事情,”麦金泰尔说。“衰退了,并且是大幅度的衰退,这就是为什么我们看到,老年人当中的发病率最高。”

关于这种新型冠状病毒的一个重要问题是,被感染且无症状的儿童是否能够将病毒传染给他人。

“我们知道,一般年轻人——不仅仅是孩子,也包括青年和少年——与社会的接触最密切,”麦金泰尔说,那些没有意识到自己生病的年轻人可能会助长疫情的传播。

为了全面了解这种流行病,她和其他科学家表示,他们需要详细的数据:当人们第一次接触该病毒时,当他们最初开始出现症状时,有多少人有轻微的症状,有多少人有严重的症状。

有了详细的数据,一些观察结果可能会出现变化,如男性当中的高风险。尽管如此,纳什维尔范德比尔特大学(Vanderbilt University)的儿科传染病专家马克·丹尼森(Mark Denison)博士说,他预计感染儿童不会突然上升。

他说:“我很难想像,儿童临床疾病的漏报率会高到我们只听到两三起病例的程度。”

“我认为这意味着中国感染的儿童很少,”他说,“他们面临的风险并不大。”

(H/T: Apoorva Mandavilli, NYTimes)